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VALLADOLID

De pulpa de remolacha a cosmético

Un investigador de la UVA crea una biorefinería para valorizar residuos de la industria azucarera / Desarrolla sorbitol, un producto interesante para diferentes industrias

E.L.
25/07/2017

 

Los desechos tienen derecho a vivir una segunda oportunidad. Y más en tiempos de crisis. Agudizar el ingenio y buscar esa salida que, además de revalorizar el producto, sea sostenible es una necesidad. Eso es lo que ha hecho el investigador de la Universidad de Valladolid (UVA) Alberto Romero, que ha creado Cathycel, una biorefinería para valorizar residuos de la industria azucarera. En concreto propone aprovechar la pulpa de remolacha y convertirla en sorbitol, un producto interesante para la industria cosmética, farmacéutica y alimentaria, además de ser un edulcorante de bajo poder calórico.

En la actualidad esos residuos, que son muy abundantes en Castilla y León, se venden a muy bajo precio. Por ello, este ingeniero químico tiene en mente cambiar su rumbo. ¿Cómo lo va a hacer? El proceso consta de dos etapas: en primer lugar, se produce la hidrólisis donde la pulpa de la remolacha es solubilizada en agua y se convierte en azúcar. A continuación, sucede la segunda etapa en la que se pone en contacto una corriente de hidrógeno con agua a una determinada presión y temperatura y... ¡Eureka! El sorbitol es una realidad.

Una realidad que dista mucho de la que obtienen sus competidores. Según explica Romero, es un proceso menos contaminante, que reduce los tiempos de producción y, por ende, los costes y a través del cual se obtiene un producto con más pureza. «Las empresas que producen sorbitol lo hacen mediante un proceso mucho más contaminante y la pureza del producto final está en torno al 70%», manifiesta, no sin antes añadir que el sorbitol es el precursor a la hora de sintetizar la vitamina C, también se puede usar en pastas de dientes y en cremas, puesto que tiene funciones antioxidantes y en chicles sin azúcar.

La idea surgió cuando este manchego aterrizó en Valladolid para realizar su tesis doctoral hace cuatro años. «En el departamento de Ingeniería Química estaban trabajando en una línea de investigación relacionada con la química verde. Poco a poco, fuimos avanzando y proponiendo diferentes procesos hasta que al final uno de nuestros estudios se centró en dar valor a la pulpa de remolacha», cuenta.

Entonces decidieron pasar de la ciencia básica a la vida real y el camino que eligieron fue YUZZ, un programa que impulsa Banco Santander a través de Santander Universidades, con la coordinación del CISE y la Universidad de Valladolid. Allí, entró en contacto con otros modelos de emprendimiento y con gente del mundo de la biomasa que lo consideraron interesante, incluso lograron algunos socios, si bien, apunta, el proyecto tiene una base tecnológica «muy fuerte» y es necesario una «importante inyección» de capital para poder hacer la idea realidad.

El trabajo, que ofrece un valor añadido al uso de la biomasa, es «bastante completo» porque ha sido supervisado por investigadores tanto de la UVA como de la Universidad Politécnica de Madrid. Además, Romero realizó una estancia en la Universidad de Lyon en Francia. En el país galo tuvo la oportunidad de seguir la misma línea y ver su forma de llegar hasta los resultados.

YUZZ no ha sido el único programa en el que ha resultado ganador. El manchego también participó en Greenweekend, un encuentro promovido por Enviroo y que contó con la colaboración del Ayuntamiento de Valladolid, Mapfre y Bankinter para buscar y apoyar el desarrollo de proyectos sostenibles para promover la economía verde y la generación de empleo de calidad en la ciudad.

Más de 30 emprendedores propusieron sus ideas, entre las que se eligieron ocho finalistas que presentaron y defendieron su trabajo ante un jurado. El primero premio fue para Alberto Romero, ya que presentó un proceso sostenible, que trabajaría de forma eficiente y produciendo un material de mayor calidad.

Greenweekend es un evento que se ha desarrollado hasta el momento 18 ediciones en diferentes ciudades españolas a las que han asistido 630 participantes, entre emprendedores, profesionales y empresarios del sector en busca de talento. En estas citas se han lanzado más de 70 nuevos proyectos medioambientales que impactan positivamente en el entorno en que se desarrollan.
De cara al futuro, reconoce que es necesario encontrar inversores «potentes» que apuesten por convertir la pulpa de la remolacha en azúcares. Si ese impulso económico no llega, asegura el investigador de la UVA, será muy complicado que el alcohol de azúcar se pueda producir de forma sostenible. No obstante, comenta que fuentes cercanas a la industria azucarera le han informado de que «hay mucho dinero» para ideas novedosas que apuesten por hacer modificaciones en las líneas de producción.

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